Filosofía del lenguaje: “usar” y “mencionar” a Excálibur

En este artículo veremos la importante distinción entre usar y mencionar una palabra y aprenderemos cómo hacer ambas operaciones.

Comencemos por un chiste:

– ¿Qué significa why? en inglés?

¿Por qué?

– No, por nada, por saberlo.

El diálogo anterior ejemplifica una frecuente confusión entre uso y mención. Las palabras, por regla general, nombran cosas del mundo. Las usamos para hablar de las cosas. Por ejemplo:

(1) Arturo desenvainó a Excálibur.

En (1), Excálibur nombra a la espada que el Rey Arturo extrajo de la roca. Cuando usamos la palabra Excálibur nos referimos a una espada. Pero en ocasiones es posible que no queramos nombrar cosas del mundo, sino elementos del propio lenguaje. Por ejemplo:

(2) Excálibur tiene nueve letras.

Aunque en (1) y (2) estamos utilizando la misma expresión Excálibur, en (1) estamos usando el término mientras que en (2) pretendemos mencionarlo. Para evitar la posible confusión, el procedimiento estándar que se utiliza en filosofía del lenguaje recae en el uso de las comillas simples: ‘xxx’. Estas nos indican que estamos nombrando aquello que se encuentra en su interior. Si no hay comillas, entonces nombramos las cosas del mundo. Por ejemplo:

(3) Excálibur es la espada del Rey Arturo.

(4) ‘Excálibur’ es el nombre de Excálibur, la espada del Rey Arturo.

Cuando queremos hablar de la espada del rey Arturo, usamos Excálibur. Cuando queremos hablar de la palabra Excálibur (mencionar a Excálibur), usamos ‘Excálibur’. Excálibur es la espada, ‘Excálibur’ el nombre de la espada. Nótese que ‘Excálibur’ es una nueva palabra, diferente de Excálibur. Si la estamos usando, entonces escribiremos ‘Excálibur’. Así, la formulación correcta de (2) sería:

(2’) ‘Excálibur’ tiene nueve letras.

Si queremos mencionarla, en cambio, lo haremos de la misma forma, añadiendo comillas. Así, ‘‘Excálibur’’ nombra a ‘Excálibur’ que nombra a Excálibur, la espada del Rey Arturo. Y así, lo correcto es aseverar que:

(6) Excálibur no tiene letras, puesto que es una espada.

(7) ‘Excálibur’ tiene nueve letras, entre las que se encuentran la ‘x’ y la ‘u’, y no tiene comillas.

(8) ‘‘Excálibur’’ tiene once caracteres, nueve letras y dos comillas.

(9) ‘‘‘Excálibur’’’ tiene trece caracteres, nueve letras  y cuatro comillas.

Sobre este asunto existe una cita de Quine altamente esclarecedora y frecuentemente utilizada (Quididades: un diccionario filosófico intermitente):

Para mencionar algo usamos su nombre, o alguna descripción. Cuando decimos que Boston tiene trece concejales usamos el nombre de la ciudad y con ello mencionamos la ciudad, tal y como acabo de hacer. Escaso lugar para el misterio hay en esto, gracias a la feliz circunstancia de que hay pocas cosas menos parecidas a una ciudad que su nombre. Mencionar ciudades y otros objetos  concretos es un juego de niños; simplemente, use sus nombres.

El cuidado comienza a ser aconsejable, sin embargo, cuando pasamos a mencionar nombres. Para mencionar un nombre, como cualquier otra cosa, se usa un nombre suyo. Boston no es bisílabo, pero ‘Boston’ lo es; la cita sirve como un nombre del nombre. Una cita nombra su interior. Es un nombre de sus propias entrañas.

Tampoco se debe suponer que ‘Boston’ es una cita. ‘Boston’ es simplemente una palabra de seis letras, y no contiene comillas. Para mencionar la cita usamos su nombre, una cita de la cita. ‘‘Boston’’ contiene un par de comillas.

El mismo procedimiento puede utilizarse para expresiones lingüísticas más complejas. Por ejemplo, cuando decimos que:

(10) La nieve es blanca.

Mencionamos un hecho del mundo, a saber, que la nieve es blanca. En cambio, si queremos hablar del enunciado en cuestión, lo haremos usando las comillas. Por ejemplo:

(11) ‘La nieve es blanca’ es una oración castellana y está formada por cuatro palabras.

La exposición anterior está fuertemente basada en el capítulo 1 de Las palabras, las ideas y las cosas, un excelente manual de filosofía del lenguaje de Manuel García-Carpintero que se recomienda al lector interesado en esta materia.

Excalibur-sword-in-the-stone

AGL

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